Applying a GIS to the underwater archaeology of Menorca




archaeological chart, maritime archaeology, underwater archaeology, wrecks of Menorca, Geographic Information Systems (GIS), underwater heritage


A Geographic Information System (GIS), as a software used to integrate and relate spatial variables, has tools which are widely used in archaeology, either on the land surface, to analyse the spatial distribution of artefacts/settlements, or on the marine subsurface, to explore and analyse underwater elements, providing valuable data.

The Menorca (Balearic Islands, Spain) Archaeological Chart of underwater references currently consists of 285 elements that correspond to wrecks, anchorages and isolated finds from different chronological periods. The developed GIS was intended to define for the next few years the lines of research that can be promoted, as well as to recommend the vestiges that deserve to be protected.

The Department of Culture of the Menorca Insular Council has, among its priority lines, the knowledge related to the underwater archaeology of the island; a primary objective list includes preserving, protecting, investigating and disseminating it. With this purpose, in recent decades, projects and works have been promoted aimed at knowing more precisely about the submerged archaeological heritage, drawing up inventories and charts that have been inserted in the Underwater Menorca Archaeological Map.

The GIS project was developed to structure and analyse the information that can be extracted from the archaeological map, relating to the themes that have been incorporated from the variety of factors affecting the geophysical and environmental aspects associated with the Menorca maritime archaeology.

This study focused on developing the information from the underwater archaeological map, and providing the most likely areas with findings for future surveys and research, shown as optimal areas. The archaeological chart was georeferenced and digitised into a shapefile layer to create a geographical database that could be managed in the ArcGis software. Environmental conditions of the Menorca underwater, such as wind direction, wind speed, meteotsunamis, underwater geology and oceanic currents, were analysed and spatially related using the GIS to predict potential best areas for the anchorage process.

An approximation to a shoreline reconstruction (for 1000 BC period) was conducted through palaeoenvironmental interpretation, considering geomorphological features from aerial photography, erosion rates and variations in the past sea levels. Thanks to the GIS analyses, it was possible to define both the excellent conditions of some marine areas that were probably used as anchorages since ancient times, and the most likely coastline of the island that may offer new underwater remains. The analysis was adjusted to the landscape reconstruction, which was also helpful for establishing those certain optimal areas, but according to the territorial features estimated for various periods.

Based on the spatial analysis of the archaeological chart underwater elements and on the analysis of optimal areas, possible anchorage places have been established, such as Ses Fontanelles, La Mola de Fornells and Cala Tamarells, where punic remains could be found. A series of areas with a higher probability of locating new underwater remains have been determined.

The northern shore area, from Cap de Favaritx to Illes Bledes, was classified as the best area for finding new underwater remains. Inner bays such as Addaia, Favaritx or Fornells were the second-best area for finding remains.

Stagnant waters areas, like Albufera d'es Grau or Cala’n Bosch, would deserve special recognition and surveys since it is possibly one of the most inhabited areas north of the port of Mahón, due to the natural resources that lie in this territory.

The GIS analysis of the findings distribution supported by palaeoenvironmental research appears to be a promising approach for underwater analysis; it provides reasonable estimations for future surveys. Constant underwater archaeological map updating and, consequently, completing the analysis of this study should be done periodically in order to classify newly surveyed areas.


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Author Biographies

Fernando Contreras Rodrigo, Sanisera Archaeology Institute

Presidente de la organización cultural sin ánimo de lucro, Sanisera. Desde 1993, es director de las investigaciones arqueológicas, tanto terrestres como subacuáticas, que se llevan a cabo en el puerto romano de Sanisera (Menorca, España). Ha dirigido misiones arqueológicas en el pais de Emiratos Árabes Unidos, y más concretamente en los yacimientos prehistóricos del Emirato de Dubai, desde 2015 hasta 2021. Especialista en arqueología del mundo clásico y de la Antigüedad Tardía.

Adrián Fernández Sánchez, Sanisera Archaeology Institute

Experiencia variada dentro del campo de la Geografía y las ciencias de la tierra. Experiencia en la investigación paleoclimática, enseñanza de los Sistemas de Información Geográfica (GIS). Investigador y miembro del equipo de la organización Sanisera para el desarrollo analítico de la Carta Arqueologica Subacuática de Menorca. Además, dirigió los trabajos de SIG en el proyecto arqueologico internacional que se desarrolló el plan de prospección arqueológico del patrimonio prehistórico de las montañas de Hatta (UAE) durante los años 2018 - 2020.


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How to Cite

Contreras Rodrigo, F., & Fernández Sánchez, A. (2022). Applying a GIS to the underwater archaeology of Menorca. Virtual Archaeology Review, 13(27), 135–155.